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Die Erschöpfung des Kaisers - Jacques-Louis Davids Napoleon im Washingtoner Tuilerien-Portrait

Mayer, Manuel

English Title: The prostration of the Emperor – Jacques Louis David’s Washington portrait of Napoleon in His Study at the Tuileries

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Abstract

Das Abbild des modernen Regenten scheint kaum jemand so nachhaltig in Malerei umgesetzt zu haben wie Jacques-Louis David im Angesicht Napoleons. Das 1812 datierte Standbildnis des Kaisers in der National Gallery zu Washington entfaltete geradezu prototypischen Charakter für das politische Portrait der Folgezeit.

Dabei wird jedoch stets übersehen, dass Davids gemalte Politik vor allem Kunst ist. Sein Gegenstand ist weder sachlicher Tatsachenbefund vergangener Weltanschauungen, noch Mittel zum Zweck leerer Kompositionstechniken, wie sie der abstrakten Moderne zur Rechtfertigung dienen können.Was dem Betrachter hier in Napoleon gegenübertritt, ist die malerische Aufrichtung eines aus dem Bilde herablastenden Blicks. Befrachtet mit vollbrachter Schreibtischarbeit für die Nation fällt das Schauen des Kaisers erschöpft in unser neugierig waches Hinaufblicken und fängt die Regentschaftsleistung in der niedrigen Ausgangsposition für unsere Bilduntersuchung auf. Zum Nachvollzug dieses Vorganges konzentriert sich der Aufsatz auf die Analyse der konkret anschaulichen Malleistung Jacques-Louis Davids. Er setzt damit ein Zeichen für die wissenschaftliche Notwendigkeit, Kunstgeschichte aus der Bewältigung ihrer beiden gleichwertigen Teile ›Kunst‹ und ›Geschichte‹ zu fügen und folglich die bisher vorherrschende Methodik der historischen Kontextualisierung um die disziplinimmanente Bildanalyse zu ergänzen.

Translation of abstract (English)

This essay is on Jacques-Louis David’s portrait of the Emperor Napoleon in His Study of the Tuileries, nowadays in the National Gallery of Art, Washington. There is no doubt that this is a political portrait. But before it comes to be politically understood, it is a piece of art made by an attentive observer.

A great deal has been written on David’s politics, some of which will remain speculation. But spectators of this painting may still miss a consistent analysis of the optical evidence and thus the examination of the painterly performance. Before history of art is able to interpret the meaning of an art piece for historiography’s sake, it should take some advantage of describing it. Without description of art, there is no analysis and without analysis there may be no interpretation. To create an equilibrium, this essay tries to be the thin end of the wedge in such a way that concentration on the pure depiction leads to understand our encounter with graspable things and, in particular, tangible individuals of the painting, first and foremost David’s Napoleon. He is a man, who, in the moment of our observation, has just risen from his chair and finished work on the writing table. The composition of the painting is an essential part of this fruitful moment. All pictorial elements, even the nocturnal hours of the longcase clock, are turning our observer to be observed in being exhausted by paperwork. Culminating in the Emperor’s tired glance into our gaze, all these elements participate to lay down his solemn burden of finished work on the completion of our watching, which makes us on a par with the prostration of the crowned head.

Document type: Article
Date: 2019
Version: Primary publication
Date Deposited: 09 Apr 2019 11:12
Faculties / Institutes: Research Project, Working Group > Individuals
DDC-classification: Painting
Controlled Subjects: David, Jacques Louis / Napoléon dans son cabinet de travail, Erschöpfung <Motiv>, Ermüdung <Motiv>
Subject (classification): Artists, Architects
Iconography
Painting
Countries/Regions: France